Ciclo del Carbono

El Carbono es un elemento fundamental en la constitución de la materia orgánica y está sometido a un reciclamiento constante cuyo punto central es el anhídrido carbónico.

El aire atmosférico contiene sobre un 0.032% de CO2 (unas 2.3 x 10 elevado a 12 tm). En el mar hay una cantidad unas 50 veces mayor, generalmetne en forma de bicarbonato. El intercmbio con la atmósfera es escaso.

Todos los seres vivos participan de una forma u otra en el ciclo del carbono. Los vegetales capacitados para la fotosíntesis y para la quimiosíntesis pueden sintetizar la materia orgánica reduciendo el CO2, las plantas y animales heterótrofos la degradan por oxidación y producen CO2. Su presencia es pues indispensable para la vida en la tierra y en los ecosistemas acuáticos y está garantizada por la constancia del ciclo del Carbono.

La proporción de microorganismos que intervienen en el ciclo del Carbono es mayor en agua que en tierra; allí la producción de materia orgánica corre a cuenta de las alas y cianofíceas unicelulares del fitoplancton y su degradación es llevada a cabo por eubacterias.

El ciclo del Carbono consta de dos fases: asimilación (síntesis de la materia orgánica y formación de compuestos carbonados) y desasimilación (degradación de estas sustancias en la respiración de animales y plantas heterótrofos).

El oxígeno disuelto en el agua tiene gran importacia en el ciclo del Carbono.Su presencia en forma molecular permite que éste se desarrolle a la mayor velocidad posible. Su ausencia determina la utilización de respiración anaeróbia y por lo tanto la necesidad de oxígeno combinado en forma de nitratos, nitritos o sulfatos. Este sistema es mucho menos eficaz ya que se acumulan muchos productos intermediosy sólo una parte de la sustancia orgánica presente se degrada hasta CO2.

A este respecto hay que tener en cuenta que algunas sustancias orgánicas naturales son inalterables en condiciones anaerobias ya que los microorganismos no pueden recurrir a la respiración intramolecular. Sería el caso de algunos hidrocarburos (que no contienen ninguna molécula de oxígeno) o de ácidos grasos superiores, carotinoides, porfirinas, etc.

El ciclo del Carbono en las aguas depende también de otros factores como por ejemplo la presencia de compuestos de nitrógeno y fósforo.