Filum Coelenterata
(Cnidarios)

Junto con los poríferos (esponjas), son los animales multicelulares más primitivos, aunque a diferencia de éstos, su organización tisular, más avanzada, está capacitada para asumir funciones especializadas. Son Metazoarios diblásticos, sin celoma, con simetria radial, birradial o, en algunos casos, bilateral. Este Filum está compuesto por animales que, generalmente, son de cuerpo blando y en forma de flor, muy a menudo con un estadio en forma medusoide en su ciclo biológico.

Como las esponjas, los cnidarios se componen básicamente de dos capas celulares, una exterior, de función básicamente protectora (Epidermis o Ectodermo, Ec) y otra interior, que cubre la cavidad gástrica interna (Gastrodermis o Endodermo, En), entre las que existe un tejido conjuntivo más o menos grueso (Mesoglea, TC), que sostiene el organismo y le da forma.

A diferencia de las esponjas, se han formado ya células musculares, nerviosas y sensoriales.

Una capa muscular longitudinal y otra anular, situadadas en el ectodermo y el endodermo respectivamente, posibilitan las bruscas contracciones que se pueden observar en estos animales cuando se les incomoda. Las células nerviosas se hallan unidas en una red que cubre la superficie entera de su organismo.

La cavidad gástrica o gastrovascular, espacio hueco encerrado en las dos capas de células, hace de estómago e intestino y se encarga de la digestión del alimento: tiene sólo una abertura, la boca (B), que hace también de ano y se encarga tanto de la ingestión como de la excreción.

Determinadas células del ectodermo dan origen a los cnidocitos o cnidoblastos (células urticantes), unos evolucionados mecanismos defensivos y de captura que caracterizan al subtipo entero.

Los cnidarios aparecen en dos formas: pólipo y medusa, que aunque presentan gran similitud estructural, tienen un modo de vida diferente y representan entre sí un cambio generacional. Como norma general podemos decir que los cnidarios con forma pólipo viven permanentemente fijos al sustrato por medio de un "disco basal" sobre el que descansa el cuerpo en forma de columna y con los tentáculos en su parte superior, mientras que los cnidarios tipo medusa, en los que el cuerpo y el pie se han fusionado en una "umbrela" de la que cuelgan los tentáculos, se desplazan libremente por el mar.

Se caracterizan también por la presencia de dos caras opuestas bien diferenciadas: la oral y la aboral. La cara oral presenta una o varias filas de tentáculos con clara finalidad defensiva/alimenticia. La cara aboral es, en los pólipos, el punto de unión al sustrato.

Hay reproducción sexual y asexual (por gemación). Los pólipos producen por gemación medusas que forman óvulos y espermatozoos. De los óvulos fecundados se desarrollan unas larvas ciliadas que, tras una corta fase nadadora, se fijan en un sustrato para desarrollarse en forma de pólipos. Aparte de esta forma normal de alternancia de generaciones, pueden surgir también de las yemas de los pólipos otros pólipos-hijo que, cuando permanecen unidos al organismo materno, llegan a constituir grandes colonias.

Hay cuatro clases de Celentéreos o Cnidarios

Dibujos modificado de: varios, "Invertebrados y organismos unicelulares "